Atoomafval ligt op gevaarlijke plek


zoutkoepel

Wat doe je met atoomafval? Het antwoord is al decennia lang: opslaan in zoutkoepels. Onder de aardbodem liggen reusachtige zoutvoorraden, ooit afgezet door zee├źn die allang zijn verdwenen. Het keiharde zout isoleert het nucleaire afval en zorgt dat het duizenden jaren kan worden opgeslagen.

Dat is de theorie.

In werkelijkheid is zout helemaal niet zo hard en ondoordringbaar, heeft de University of Texas (VS) ontdekt. Ze zagen dat zelfs de dikste onderaardse zoutlagen microscheurtjes bevatten. Daar komt water doorheen, waardoor vaten met afval kunnen gaan roesten. Zeker in de loop van eeuwen.

Erger nog, door die scheurtjes kan ook radioactief materiaal wegsijpelen. De zoutkoepels die werden onderzocht lieten bovendien aardgas en olie door, waardoor er een explosieve omgeving kan ontstaan. Een vonkje is dan al voldoende om de hele zaak in lichter laaie te laten staan.

De scheurtjes zijn altijd al aanwezig in het zout, maar ze worden erger door bewegingen van de aardkorst. Tot nu toe werd er vanuit gegaan dat zout vervormbaar was, maar volgens de Texanen breekt het gewoon. Daardoor kunnen tonnen met afval worden meegenomen van hun opslagplaats en op een heel andere locatie terecht komen.

In het wetenschappelijke vakblad Science komen de onderzoekers dan ook tot de conclusie dat zout eigenlijk een zeer slecht opslagmedium is voor atoomafval. Graniet zou een betere optie zijn, maar daarin een opslagplaats boren is vele malen duurder. Bovendien ligt er al heel veel afval in zoutkoepels. Daarvoor moet eerst een oplossing worden gevonden.