Atmosfeer ontdekt op 40 lichtjaar


55 Cancri e

Voor het eerst hebben astronomen verschillende gassen geïdentificeerd in de atmosfeer van een zogenoemde superaarde. De lucht rond die 40 lichtjaren verre planeet bevat waterstof en helium, maar geen water. University College London (UCL), dat de ontdekking deed, denkt niet dat leven mogelijk is op de exotische exoplaneet.

Superaardes worden beschouwd als de meest voorkomende vorm van planeten in ons sterrenstelsel, de Melkweg. Het gaat om planeten die meer massa hebben en iets groter zijn dan de aarde, maar lang niet zo groot en zwaar als de gasreuzen in ons zonnestelsel. de onderzochte superaarde heeft catalogusnummer 55 Cancri e en draait in een baan om een zon in het sterrenbeeld Kreeft.

De exoplaneet heeft twee maal de diameter en acht maal de massa van onze aarde. Bovendien cirkelt 55 Cancri e zo dicht rond zijn ster dat één jaar slechts 18 uur duurt. Op het oppervlak is de temperatuur naar schatting 2000 graden Celsius. Dat komt door de nabijheid van de ster.

Met de Hubble ruimtetelescoop was het team in staat nu om de chemische vingerafdruk van de atmosferische gassen van de planeet te analyseren. Naast waterstof en helium, hebben de onderzoekers er sporen van waterstofcyanide gevonden. Deze mix is zeer giftig, dus ook daarom is de kans dat er leven op de planeet voorkomt zeer klein.

Het onderzoek naar de planeet, die eerder in het nieuws kwam omdat er vulkanen zijn geobserveerd, is gepubliceerd in het vakblad The Astrophysical Journal.