Apen sturen rolstoel met brein


aap in rolstoel

Voor mensen die compleet verlamd zijn, gloort er hoop. Ze kunnen straks hun rolstoel met hun brein besturen. Apen kunnen het al. Het gaat om twee resusapen die zijn getraind in het Center for Neuroengineering van de Amerikaanse Duke University. De twee beestjes kregen daarvoor enige honderden elektroden in hun hersens geplaatst.

Vervolgens werden ze in een op afstand bestuurbare rolstoel gegespt. Ze konden daar niet uitklimmen. Terwijl een onderzoeker de stoel naar een schaal druiven gidste, werd de hersenactiviteit van de apen gemeten. Zo leerden de mensen van Duke welke signalen een aap geeft als hij heel graag ergens heen wil. Ze programmeerden daarmee een computer die de rolstoel aan kan sturen.

De volgende stap, enkele weken later, was om de apen in de rolstoel te zetten die alleen werd bestuurd door hun hersengolven. Langzaam maar zeker rolde de stoel naar de schaal met druiven. Het ritueel werd vele malen herhaald, waarbij de apen en de stoel steeds beter samenwerkten, tot de druivenliefhebbers rechtstreeks naar de schaal toe reden.

Dit onderzoek toont volgens de wetenschappers van Duke aan dat het brein van apen (en mensen) plastisch is, zo schrijven zij in het vakblad Scientific Reports. Hoe langer een aap oefent, hoe beter zijn brein de rolstoel aanstuurt. Schijnbaar wennen de hersens aan het besturen van de stoel, net als een klein kind went aan lopen. Ze hebben goede hoop dat ze de test binnen niet lange tijd met mensen kunnen herhalen.