‘Antarctica smelt juist helemaal niet’


Antarctica

Afgelopen week luidden wetenschappers de noodklok over Antarctica. Het zou steeds sneller smelten en aan alle kanten ijs kwijtraken. Maar gletsjerdeskundige Jay Zwally van Nasa wijst die alarmerende berichten af. Antarctica, zo zegt hij binnenkort aan te tonen in een eigen academische studie, groeit juist.

Zwally is wel vaker een luis in de pels van zijn collega’s. In 2015 publiceerde hij ook al een paper waarin hij het tegenovergestelde beweerde van andere klimatologen: de Zuidpool zou volgens hem groeien, niet als smeltwater in de oceaan verdwijnen. Hij meet op een andere manier dan de meeste van zijn collega’s en komt met andere resultaten.

Het zijn juist die meetmethodes die bij andere klimatologen de wenkbrauwen doet rijzen. Om de dikte van de ijsplaat op Antarctica vast te stellen, gebruiken wetenschappers satellieten die zijn uitgerust met lasers. Die schieten ze af op het oppervlak van de Zuidpool. De teruggekaatste laserstraal wordt gemeten door de satelliet. Hoe korter de straal onderweg is geweest, hoe dikker het ijs.

Maar het is een technisch zeer riskante methode. Je moet de laser steeds opnieuw kalibreren op een stuk aardoppervlak waarvan je absoluut zeker weet hoe hoog het is. De meeste klimatologen gebruiken daarvoor een stuk zeer stabiel ijs midden op Antarctica. Daarvan zijn ze zeker dat het niet beweegt. Zwally kalibreert op zeewater dat tussen scheuren in het ijs zichtbaar is. Volgens zijn collega’s is er geen enkele manier om zeker te weten hoe hoog dat water exact staat.

Ze verwijzen de conclusies van Zwally dan ook naar de vuilnisbak. Toch moeten ze hem serieus nemen, hij werkt bij Nasa en staat bekend als een uitstekend klimatoloog. Bovendien heeft Zwally de tijd mee, in het Witte Huis zit een president die geen snars gelooft van aardopwarming en sites als Breitbart zijn dol op hem. Dus smelt de Zuidpool? Dat hangt helemaal af van je politieke kleur.