Amerika wil eigen insectenleger

Wat zou in hemelsnaam mis kunnen gaan?


insectenleger sergeant

Het Amerikaanse ministerie van Defensie is bezig met een programma om een insectenleger te bouwen. Het programma, onder de paraplu van DARPA (Defense Advanced Research Projects Agency), moet vaststellen of zoiets mogelijk is en wat voor technologie ze daarvoor moeten gebruiken.

Maar het gaat niet alleen om insecten. De beestjes zouden genetisch gemanipuleerde virussen bij zich moeten dragen. Ze zouden in geval van een aanval met chemische of biologische wapens uit moeten vliegen om oogsten te beschermen, of mensen immuun moeten maken. Daarom hebben ze ook een prachtige warme naam gekregen: de insect allies.

We weten over dit project omdat een aantal wetenschappers er lucht van heeft gekregen. Ze schreven een open brief aan het wetenschappelijke blad Science waarin ze hun zorgen over deze ontwikkeling delen. Onze insecten bondgenootjes zouden makkelijk ook als wapen kunnen dienen, denken ze. Daarmee zou je ziekteverwekkers naar de vijand kunnen brengen.

Hoofd van het programma Blake Bextine heeft die suggestie in de pers geprobeerd te weerleggen. ‘Het grote publiek hoeft zich geen zorgen te maken’, zei hij tegen The Washington Post. Het programma kent allerlei veiligheidsmaatregelen om de insecten onder controle te houden. Bovendien werken de wetenschappers die het insectenleger maken samen met overheidsinstanties op het gebied van landbouw. Het gaat echt om een verdedigingsmaatregel, geen aanvalsleger.

De virussen die de insecten bij zich dragen zijn op genetisch niveau gemanipuleerd met de CRISPR-technologie. Ze kunnen planten bijvoorbeeld tijdens een grote droogte minder afhankelijk maken van water. Dat Defensie zich hiermee bezighoudt, is volgens Bextine omdat de voedselvoorziening een zaak van nationale veiligheid is. De virussen die het erfelijk materiaal van bijvoorbeeld rogge veranderen, werken ook maar eenmalig. De volgende generatie rogge zal weer ‘ouderwets’ zijn, zonder permanente veranderingen.