Nieuws

Aids is al oud


De ziekte Aids dook in het westen begin jaren tachtig op. Maar genetisch onderzoek toont aan dat de ziekte al veel ouder is. De universiteiten van Oxford (GB) en Leuven (B) konden zo de ontwikkeling van de HIV-stamboom tekenen en de verspreiding van het virus letterlijk in kaart brengen.

Ze ontdekten dat de eerste mensen met HIV werden besmet in het begin van de twintigste eeuw. Dat gebeurde waarschijnlijk in zuidelijk Kameroen, waar bij chimpansees HIV wordt gevonden van een genetisch ‘vroeg’ type. Daarna is het virus in besmette mensen per veer over de rivier Sangha naar Kinshasa gereisd, de hoofdstad van de toenmalige kolonie Belgisch Congo.

Vanaf daar verspreidde het virus zich langs de treinlijnen naar andere delen van de kolonie. Pas in de jaren vijftig nam het aantal infecties ineens explosief toe. Volgens de onderzoekers komt dat door toenemende prostitutie en de medische praktijken in het net-onafhankelijke land: daar werden injectienaalden niet gesteriliseerd. In die periode reist het virus ook naar andere delen van Afrika als Angola en Zambia.

Ergens in de jaren zestig of zeventig maakt HIV de sprong naar Europa en de VS. Daar wordt de ziekte aanvankelijk niet opgemerkt. Pas in 1981 ontdekken Franse onderzoekers het HIV-virus. Daarna zijn wereldwijd tussen de 30 en 75 miljoen mensen aan de ziekte Aids overleden. Het aantal nieuwe gevallen neemt al jaren af.