Afscheid van Rosetta


rosetta-op-67p

De missie van het ruimtevaartuig Rosetta is bijna ten einde. Die sonde, die een lander neerzette op komeet 67P/Churyumov–Gerasimenko, eindigt rond het middaguur met een crash. Zo’n twee kilometer naast de lander Philae zal ook Rosetta landen op de verre komeet.

Sinds gisteren is Rosetta begonnen met de nadering van de komeet, in looptempo komt de sonde steeds dichterbij. Met de laatste energie die nog aanwezig is in de batterijen worden nog foto’s en data verzameld om naar aarde te sturen. Zo leren we nog een paar laatste details over deze ijs- en steenklomp die door het heelal dendert.

De reis van Rosetta naar de komeet 67P begon op 26 februari 2004 met de lancering vanaf de basis Kourou in Zuid-Amerika. Na een reis van meer dan 5.000.000.000 kilometer bereikte de sonde in augustus 2014 zijn doel en begon een baan rond de komeet, het was het eerste ruimtevaartuig dat ooit zoiets deed.

Maar dat was nog niets vergeleken bij het kunststukje dat de Europese sonde daarna uitvoerde. Relatief dicht bij onze planeet vuurde Rosetta de lander Philae af op 67/P. Het ging bij de landing nog bijna mis, omdat de lander afketste. Maar na wat heen en weer gehops stond Philae uiteindelijk stil en begon data te zenden.

Het leverde een schat aan informatie op. Daaronder het feit dat 67/P zestien organische stoffen bevat. Daaronder vier (methylisocyanaat, aceton, propanal en acetamide) die niet eerder bij kometen waren aangetoond. Dat leert ons iets over de rol die kometen mogelijk hebben gespeeld bij het brengen van leven naar aarde.

We weten nu ook dat de komeet stinkt naar een combinatie van rotte eieren en ontsmettingsmiddel.

Als alles goed gaat, komt Rosetta neer in het Ma’a gebied (foto). Dat is een bijzonder actieve regio, met gaten waaruit gas en stof in de ruimte slingeren. Hopelijk kan de sonde daar nog iets van meten voor de onzachte landing.