Nieuws

Aardbevingen zijn goud waard


Aardbevingen kunnen tot slachtoffers en flink wat schade leiden, maar ze kunnen ons misschien ook rijk maken. Zelfs de kleinste aardbevingen maken in een oogwenk goudaders. Dat concluderen de Australische onderzoekers Dion Weatherley en Richard Henley uit hun computermodellen.

Vloeistof van 390 graden Celsius borrelt uit het binnenste van de aarde omhoog in zigzagbreuken. Wanneer er trilling plaatsvindt, openen de breuken zich en daalt ogenblikkelijk de heersende druk. Die druk is normaal gesproken erg hoog, namelijk 290 megapascal (ter vergelijking: de luchtdruk is ongeveer 0,1 megapascal), maar kan bij een aardbeving van kracht 4 op 11 kilometer diepte dalen tot wel 0,2 megapascal. Dat is voldoende om de vloeistof in enkele tientallen van een seconde te laten verdampen. Opgeloste mineralen, zoals gouddeeltjes, kristalliseren dan in een oogwenk.

Herhaalde aardbevingen leveren zo laagje voor laagje goud op. Maar om het delven ervan economisch aantrekkelijk te maken, is het wel even wachten: een goudader maken die 100 ton goud levert kost bijna 100.000 jaar.

Het onderzoek is te lezen in Nature Geoscience.