Nieuws

67/P: het wordt kop of kont


Aanstaande 11 november moet de Europese sonde Rosetta een lander neerzetten op de komeet 67P/Churyumov–Gerasimenko. Het wordt langzamerhand duidelijk dat die operatie ongewoon moeilijk zal worden. Na bestudering van gedetailleerde foto’s van het oppervlak is vast komen te staan dat er eigenlijk geen goede plekken zijn om de Philae-lander neer te zetten.

De komeet is zo grillig en stoffig dat een lander moeite zal hebben om een stabiele plek te vinden. Toch is er tijdens een korte conferentie van ruimtevaartspecialisten in het Franse Toulouse een shortlist gemaakt van mogelijke landingsplekken. Drie op de ‘kop’ van het badeendjevormige object en twee op de ‘kont’. Daarbij is steeds gekozen voor een deukje in het oppervlak.

Daarmee zijn alle locaties in de ‘hals’ van de komeet afgevallen. Het probleem daar is dat de lander zich in de schaduw zou bevinden. Dan wordt er geen energie opgewekt door de zonnepanelen aan boord. Stroom is nodig om alle wetenschappelijke apparatuur aan te drijven waarmee de komeet zal worden geanalyseerd.

Tot de landing vliegen Rosetta en 67/P nog 72 miljoen kilometer samen op. In september zal de ruimtesonde een steeds nauwere baan om de komeet beginnen te beschrijven. Uiteindelijk zal Rosetta de klomp tot 30 kilometer naderen. Dan wordt Philae afgeschoten naar het oppervlak.