Zoeken naar enorme meteoriet op oceaanbodem


Inwoners van de Amerikaanse en Canadese westkust schrokken zich rot toen ze in de avond van 7 maart een felle lichtflits zagen en een enorme knal hoorden. Op basis van radarbeelden kon NASA vaststellen dat het ging om een meteoriet ter grootte van een auto. Het is de grootste meteoriet die de afgelopen 21 jaar in de VS is waargenomen.

Het rotsblok viel uit elkaar en stortte in de oceaan op zo’n 25 kilometer van de kust. Waarschijnlijk ligt er twee ton aan brokstukken op de bodem van de zee, verspreid over 800 meter. Sommige brokstukken die de inslag overleefd hebben zullen zo groot zijn als een baksteen, en wetenschappers willen graag zoveel mogelijk materiaal verzamelen voor verder onderzoek.

Daarvoor wordt de Nautilus ingezet, een onderzoeksschip dat high-tech instrumenten aan boord heeft om de zeebodem af te zoeken. Het is het vlaggeschip van de non-profit organisatie Ocean Exploration Trust, die eerder het wrak van de Titanic vond. Onderzoekers van NASA, de universiteit van Washington en een regionale natuurbeschermingsorganisatie zullen de op afstand bestuurbare onderzeeërs van de Nautilus inzetten om te zoeken naar brokstukken. Die onderwater-robots zijn state-of-the-art en worden meestal ingezet om het leven onder water en geologie de onderzoeken.

Het stuk zeebodem waar de meeste brokstukken zullen zijn neergekomen is bepaald aan de hand van radar-gegevens. Die worden normaal gebruikt voor weersvoorspellingen. Het gebied waar ze gaan zoeken is in de buurt van een onderwater-kloof van 125 meter diep, maar het gebied zelf is redelijk vlak. De diepzwarte meteorieten zouden gemakkelijk te zien moeten zijn op het lichte zand van de zeebodem.

De Nautilus heeft ook een hoge-snelheid-satellietverbinding om videobeelden en sensorgegevens direct door te sturen naar een controlekamer aan land. Een zeven uur durende livestream van de eerste duik van een onderzeeër zal vanaf zes uur vanavond te zien zijn op nautiluslive.org.