Exploderende kevers ontsnappen uit paddenmaag


Japanse wetenschappers hebben in hun laboratorium een video gemaakt van een indrukwekkende ontsnappingstruc. Ze zetten bombardeerkevers in terrariums met hongerige padden, om te onderzoeken hoe verschillende padden van verschillende grootte reageren op de explosieve kevers. De onderzoekers waren stomverbaasd hoe effectief kevers zich weten te verdedigen tegen opgegeten worden.

Bombardeerkevers zijn in chemisch opzicht de meest onstabiele dieren ter wereld. Als ze bedreigd worden, mengen ze waterstofperoxide en hydrochinon in hun achterlijf om een explosie van de prikkelende stof benzochinon te veroorzaken. De kokende spray stoot praktisch alle roofdieren af.

De onderzoekers wilden weten hoe goed het afweermechanisme zou helpen tegen ingeslikt worden door padden die leven in de bossen in het midden van Japan. Ze verzamelden kevers en twee soorten Japanse padden, en filmden wat er gebeurt als die elkaar ontmoeten.

De padden vangen insecten met een razendsnelle beweging van hun tong. Maar als ze de kever eenmaal was ingeslikt, ging de giftige bom af in het binnenste van de pad. Volgens de onderzoekers konden ze de explosie zelfs hóren van binnenin de padden. De pad reageert niet direct op de explosie in zijn maag. Maar op den duur begint zijn lijf te schudden, zijn mond gaat open en de kever wordt eruit gespuugd. De kever, onder het slijm, heeft het weer overleefd.

Het effect was echter niet elke keer hetzelfde. De ene paddensoort wist in tweederde van de gevallen de kever binnen te houden, en ruim de helft van de andere soort slaagde daarin. Alle padden overleefden het inslikken van het giftige insect.

Van de kevers hadden de grotere exemplaren die ingeslikt werden door kleinere padden de grootste kans op overleven. Om na te gaan of het echt de explosie was die zorgde voor de vrijlating, lieten de onderzoekers een groep kevers net zo vaak ‘afgaan’ tot ze op waren. Van die groep werd maar vijf procent uitgekotst.

Sommige kevers werden binnen een kwartier uitgespuugd, anderen bleven bijna twee uur in de maag van de pad. Hoe het kan dat de bombardeerskevers het zo lang uithouden in de paddenmaag is nog een mysterie. Mogelijk zijn ze zo geëvolueerd dat ze beter bestand zijn tegen maagzuren dan andere keversoorten.