Nieuws

Zee-eenhoorn eet met één tand


Pod of narwhals, northern Canada, August 2005. Image courtesy of Kristin Laidre.

Pod of narwhals, northern Canada, August 2005. Image courtesy of Kristin Laidre.

De slagtand van de narwal is altijd een beetje een magisch ding geweest. Zelfs sinds mensen de mythe van de eenhoorn niet meer zo serieus nemen, heeft die lange slagtand toch iets mysterieus gehouden. Het was namelijk lang onduidelijk waar de narwal die tand eigenlijk voor nodig heeft.

Maar nu is de eenhoorn van de zee iets minder mysterieus geworden. Op een recente video is voor het eerst te zien hoe tandwalvissen hun tand gebruiken. Ze slaan met de lange slagtand die uit hun kaak groeit tegen poolkabeljauwen die om hen heen zwemmen. De vissen raken daardoor verlamd, waardoor de narwals ze makkelijk kunnen opeten.

De slagtand is de linker snijtand die uit de kop van de mannetjes steekt en wel drie meter lang kan worden. De rechtersnijtand steekt niet uit, en de narwal heeft geen andere tanden. Ze eten hun prooi door hem naar binnen te zuigen. Er werd lang gespeculeerd over het nut van de slagtand.

Het was tot nu toe zo moeilijk om te zien waar de slagtanden voor dienen, omdat narwals erg schichtig zijn en in erg afgelegen gebieden leven. Onderzoekers maakten de beelden met twee drones in het noordoosten van Canada, waar ruim driekwart van alle narwals op aarde leven. De drones zijn een nieuwe manier om de ongrijpbare dieren toch te kunnen bestuderen. Eerdere pogingen om ze met kleine vliegtuigen te observeren bleken te lastig, vooral omdat de dieren daarvan schrokken.

De nieuwe beelden bevestigen één theorie over het gebruik van de slagtanden, maar dat betekent niet dat er niet nog meer manieren zijn waarop de narwals hun tand gebruiken. Als ijspriem bijvoorbeeld, wapen, om partners te kiezen of om mee te navigeren. De wetenschappers denken echter dat hun belangrijkste nut is als zintuig. De slagtanden zijn bedekt met duizenden zenuwen en porieën waarmee narwals hun omgeving kunnen waarnemen.

Het video-bewijs is ook erg nuttig voor de bescherming van de dieren. Nu is namelijk bekend waar de narwals in de zomer hun eten halen, en kunnen dat gebied en de routes ernaar toe beschermd worden. Een van de grootste bedreigingen voor de narwals is industrie. Hoe meer boorplatforms en toerisme hun leefgebied binnenkomen, des te groter de kans dat ze overvaren worden door grote schepen. Het lawaai van die schepen verstoort ook hun onderline communicatie.